William Cody, dit « Buffalo Bill »

« Buffalo Bill », de son vrai nom William Fredrick Cody (1846–1917), fut à diverses périodes trappeur, mineur, cavalier du Pony Express, éclaireur, conducteur de wagon, cocher de diligence, législateur et soldat pendant la guerre de Sécession. Il approvisionna en viande de bison les employés de la compagnie des chemins de fer Kansas Pacific Railroad et tua plus de 4 000 bisons en 18 mois, ce qui lui valut le surnom de « Buffalo Bill ». En 1883, il monta un spectacle intitulé Buffalo Bill's Wild West Show à Omaha, dans le Nebraska, où la troupe composée de cowboys et d'Amérindiens représentait des scènes de l'Ouest américain. Le spectacle recréait des sauvetages audacieux, des batailles héroïques et des danses amérindiennes, suscitant la fascination des publics du monde entier. Il connut un immense succès en tournée en Europe. Le spectacle fut la principale participation américaine à la célébration du jubilé d'or de la reine Victoria en 1887, et la reine elle-même assista à une représentation de gala privée. En outre, la reconstitution du Far West de Cody fut présentée en parallèle de l'exposition internationale de 1893 et fit parler le tout Chicago. Le portrait de Cody présenté ici fut réalisé en 1907 par Frederick W. Glasier (1866–1950), photographe à Brockton, dans le Massachusetts, qui documenta les grands cirques et spectacles extérieurs. Bon nombre de ses photographies paraissaient dans les publications de cirque du jour.

Quartiers d'hiver du cirque Ringling à Sarasota, en Floride

John Ringling (1866–1936), un des sept frères Ringling qui influencèrent l'évolution du cirque américain de la fin du XIXe siècle au début du XXe, décida de déménager les quartiers d'hiver du cirque Ringling et Barnum & Bailey de son site d'origine de Bridgeport, dans le Connecticut, à Sarasota, en Floride. Comme le raconta Fred Bradna, chef de piste du cirque, dans son livre Le grand chapiteau, Ringling imagina « d'agencer les quartiers tel un zoo, et des milliers de personnes paieraient pour les visiter ». Il souhaitait « construire une arène à ciel ouvert aussi grande que le Madison Square Garden, et le dimanche, les artistes s'entraîneraient devant un public... Sarasota deviendrait l'une des plus belles villes de Floride ». Les nouveaux quartiers d'hiver ouvrirent leurs portes aux visiteurs le jour de Noël de l'année 1927. Les familles pouvaient assister aux répétitions du cirque et voir des animaux venant du monde entier, dans ce qui fut l'une des principales attractions touristiques de Floride à cette époque. Sarasota devint non seulement la capitale du cirque américain, immortalisée en 1952 dans le film oscarisé de Cecil B. DeMille Sous le plus grand chapiteau du monde, mais également la terre d'accueil de nombreux artistes et familles de cirque, notamment les Concellos, les Wallendas et Emmett Kelly. Cette photographie de 1933 montre un petit garçon à côté d'un zèbre du cirque, dans les quartiers de Sarasota.

Le grand final du spectacle : le bon vieux temps

Dans le cirque américain, le spectacle, ou « superproduction », évolua en un défilé autour de la piste de l'hippodrome à l'intérieur du chapiteau, présentant autant d'artistes et d'animaux que le directeur du cirque pouvait habiller de costumes. Remontant aux premiers cirques américains, le spectacle était à l'origine une représentation éblouissante de contes littéraires ou historiques visant à amuser et édifier le public. Les costumes créés pour ces numéros étaient souvent exotiques et évoquaient des cultures provenant des quatre coins du monde. Ils pouvaient également être fantaisistes, transformant la réalité, tels que les modèles présentés ici pour le char de parade du grand final du cirque des frères Ringling et Barnum & Bailey de 1952. Ce char défilait pour le grand final de la parade, et dans cette superproduction, les éléphants étaient habillés de costumes de homard et de cygne. Ces habits de scène furent conçus par Miles White (1914–2000), l'un des costumiers de cirque les plus talentueux, qui créa également des costumes pour des ballets, des spectacles sur glace, des films et des comédies musicales de Broadway, notamment Oklahoma ! et Carousel de Rodgers et Hammerstein.

Scène des coulisses du cirque américain

Dans le cirque américain, la zone située directement derrière le chapiteau ou l'arène du cirque, où les artistes se préparaient avant de faire leur entrée en scène par les « coulisses », était appelée l'arrière cour. Ce négatif sur plaque de verre datant de 1928 montre une scène d'arrière cour typique d'un cirque américain, juste avant la représentation du numéro spectaculaire de la production. Le spectacle, ou « superproduction », évolua en un défilé autour de la piste de l'hippodrome à l'intérieur du chapiteau, présentant autant d'artistes et d'animaux que le directeur du cirque pouvait habiller de costumes. Remontant aux premiers cirques américains, le spectacle était à l'origine une représentation éblouissante de contes littéraires ou historiques visant à amuser et édifier le public. La photographie présentée ici montre des chevaux somptueusement caparaçonnés sur le point d'entrer dans le chapiteau, suivis d'un éléphant portant un costume. Les pinces et les cordes de levage, éléments essentiels pour que le chapiteau reste droit, sont visibles. La photographie fut prise par Harry A. Atwell (1879–1957), photographe officiel du cirque des frères Ringling et du cirque Barnum & Bailey.

Scène de foire de cirque

Cette photographie de 1935 montre une foule amassée sur la foire du cirque Hagenbeck-Wallace, se dirigeant vers l'entrée de la grande tente du chapiteau. À gauche, les bannières alignées, sur lesquelles des monstres et autres attractions sont peintes, présentent les divertissements mineurs précédant le spectacle principal et nécessitant un droit d'entrée supplémentaire. Les tentes de concession et les roulottes de billetterie sont visibles sur la droite. Derrière l'entrée du chapiteau, dans la tente de la ménagerie « gratuite », des animaux exotiques en cage, des éléphants et d'autres animaux faisant partie des numéros du cirque sont exposés. Dans les années 1930, la foire était un élément incontournable de l'expérience de cirque américaine. Installé à Peru, dans l'Indiana, le cirque Hagenbeck-Wallace fut à l'époque le deuxième plus grand cirque d'Amérique, après celui des frères Ringling et Barnum & Bailey. Ses origines remontaient au célèbre dompteur Carl Hagenbeck (1844–1913), propriétaire du cirque Carl Hagenbeck, qui fut racheté par Benjamin Wallace en 1907. Le cirque cessa ses activités en 1938.

Cirque des frères Cole

Cette image de 1935 montre une scène d'un cirque américain typique, de taille moyenne, au XXe siècle. La foule regarde alors que les chariots de bagages du cirque des frères Cole sont tirés sur des wagons plats. Les wagons portent l'inscription des noms Clyde Beatty et Allen King, deux des dompteurs les plus célèbres de l'époque. Derrière eux, les wagons à bestiaux contenaient les éléphants et les chevaux qui portaient les bagages. Cette scène se répétait tous les jours, matin et soir, dans les gares de triage des communautés à travers les États-Unis. Fondé en 1884 par William Washington Cole (1847–1915), le cirque des frères Cole était appelé « Les nouveaux spectacles colossaux de W.W. Cole ». L'année 1935 marqua la première saison où le légendaire Beatty fut associé au cirque des frères Cole. À l'époque, le cirque était transporté sur 35 wagons de double longueur et présentait une parade de rue gigantesque, qui défilait de la gare de triage au site du cirque. Benton Harbor, dans le Michigan, Marietta, en Ohio, Falls City, dans le Nebraska et Little Rock, en Arkansas, comptent parmi les villes et les villages que le cirque des frères Cole visita en 1935.

Parade de rue gratuite du cirque Sells-Floto

Cette lithographie colorée annonce aux résidents la parade de rue du cirque Sells-Floto et promeut la vente de billets pour les représentations, qui avaient lieu deux fois par jour. L'œuvre reflète la grandeur des parades du cirque américain dans les années 1920. À la tête de la parade, un cavalier en costume du XVIIIe siècle porte une bannière de cirque. Il est suivi d'un groupe de cavaliers à cheval, d'éléphants portant les costumes utilisés pour le grand spectacle (« costumes de superproduction »), d'une fanfare et de roulottes de cirque. Le nom de Sells-Floto apparaît sur plusieurs éléphants et roulottes. Composée d'autant de divertissements et de grandeur qu'un cirque pouvait réunir, la parade défilait tous les jours, avant la première représentation de la journée, dans les rues des communautés locales accueillant le cirque. Formé au début des années 1900, le cirque Sells-Floto naquit de l'association du Floto Dog & Pony Show et du cirque des frères Sells. Il fut en tournée aux États-Unis comme cirque indépendant jusqu'en 1921, date à laquelle il fut intégré à l'American Circus Corporation. En septembre 1929, John Ringling racheta les cirques de cette société, et en 1933, Sells-Floto cessa d'exister.

Lettre d'Otto Ringling, du 26 octobre 1907

Fils d'un immigré allemand, Otto Ringling (1858–1911) fonda, avec ses frères Albert, Alfred, Charles, John, August et Henry, l'empire du cirque des frères Ringling à la fin du XIX e  siècle. En 1907, ils rachetèrent le cirque concurrent Barnum & Bailey. Initialement, ils dirigèrent les deux cirques séparément, mais ils les fusionnèrent en 1919 pour créer le cirque des frères Ringling et Barnum & Bailey, qui fut connu comme « le plus grand spectacle du monde ». Cette lettre, écrite par Otto à ses frères en octobre 1907, décrit le partage des biens du cirque Barnum & Bailey, notamment la ménagerie, les animaux d'élevage, les wagons plats et les cages, entre les spectacles appartenant aux frères Ringling. Elle offre un aperçu intéressant des sentiments d'Otto concernant la crise économique qui frappait l'Amérique à l'époque et ses implications pour le secteur du cirque. La lettre fut découverte, avec de nombreux autres trésors, dans les légendaires quartiers d'hiver abandonnés du cirque des frères Ringling et Barnum & Bailey à Baraboo, dans le Wisconsin, en 1932 par Sverre O. Braathen.

Char de spectacle de cirque

Cette photographie prise en septembre 1922 montre un char de spectacle sophistiqué dans l'arrière cour du cirque des frères Ringling et Barnum & Bailey. Le spectacle, ou « superproduction », ouvrait souvent la représentation. Il s'agissait d'un défilé autour de la piste de l'hippodrome à l'intérieur du chapiteau, présentant autant d'artistes et d'animaux que le directeur du cirque pouvait habiller de costumes. Remontant aux premiers cirques américains, le spectacle était à l'origine une représentation éblouissante de contes littéraires ou historiques visant à amuser et édifier le public. Cette photographie fut prise par Charles Clarke (1878–1951), porteur pour le numéro de trapèze des Clarkonians et photographe amateur, qui photographia des centaines de scènes documentant les activités en coulisses du cirque.

Char de parade Tableau des lions des frères Ringling

Les parades célébrant l'arrivée du cirque dans les villes américaines étaient constituées de chars richement décorés, sur lesquels les artistes et la troupe du cirque sillonnaient les rues principales avant d'arriver à l'immense chapiteau, attirant le public sur son chemin. Ce char de parade, dit « Tableau des lions », fut créé par l'entreprise new-yorkaise Sebastian Wagon Works en 1880 environ pour le cirque Adam Forepaugh. Une plate-forme télescopique qui soutenait une représentation de saint Georges combattant un dragon fut retirée vers 1889 et la partie inférieure fut convertie en roulotte. Acquise par le cirque des frères Ringling en 1890, la roulotte fut utilisée pour ses parades de rue comme char de tête tiré par un attelage de huit chevaux. Souvent appelée Roulotte aux lions et au miroir, elle fut retirée du service en 1915. Elle demeura dans les anciens quartiers d'hiver des Ringling à Baraboo, dans le Wisconsin, jusqu'en 1927 lorsqu'elle fut achetée par George W. Christy, qui la revendit au cirque des frères Cole en 1935. En 1961, la roulotte fut finalement donnée au Musée international du cirque à Baraboo, où elle fut restaurée et exposée jusqu'à aujourd'hui.