11 de agosto de 2011

Introducción a una historia sistemática de los animales con concha

Joachim Johann Nepomuk Anton Spalowsky (1752–1797) fue un verdadero erudito del Imperio austríaco, a finales del siglo XVIII. Poco se sabe de su vida, pero se cree que era de ascendencia polaca de Silesia. Era un cirujano de los regimientos cívicos de Viena y miembro de la Real Sociedad de Ciencias de Bohemia en Praga. Su erudición queda en evidencia por la amplitud de su obra. Su disertación inaugural de 1777 trataba sobre plantas venenosas y temas relacionados. Llegó a escribir obras sobre conchas, aves y mamíferos y hasta una disquisición sobre la economía y la numismática. El tratado de Spalowsky de 1795 sobre conquiliología, Prodromus en Systema Historicum Testaceorum (Introducción a una historia sistemática de los animales con concha), es uno de los libros más excepcionales publicados sobre moluscos y otros organismos con concha. El trabajo sigue siendo de importancia por sus descripciones originales de varias nuevas especies y variedades. Aunque la intención de Spalowsky era escribir una introducción a todos los animales con concha, su muerte en 1797 impidió la publicación de una reseña más completa. Las 13 láminas grabadas cuentan con hermosas decoraciones a mano con acuarela y aguada. Para capturar la cualidad iridiscente de las conchas se aplicaron láminas de oro y plata debajo de las acuarelas. Cada lámina tiene un título descriptivo en latín. La parte central del libro tiene textos paralelos en latín y alemán, en dos columnas.

Ornitología

François Nicolas Martinet (circa 1725-1804) fue un ingeniero y dibujante que se convirtió en grabador y produjo ilustraciones para las obras de Denis Diderot y Benjamín Franklin y para los libros de los ornitólogos más influyentes del siglo XVIII en Francia. Antes de Martinet, los ilustradores representaban a menudo a las aves de manera desproporcionada, de forma incorrecta, o en poses rígidas y poco naturales. Martinet introdujo el realismo a sus ilustraciones, mostrando cómo las aves estaban en la naturaleza, en su ambiente natural. A principios de la década de 1770, comenzó a producir sus propias láminas para una colección titulada Ornithologie: Histoire des Oiseaux, Peints dans Tous Leurs Aspects Apparents et Sensibles (Ornitología: Historia de los pájaros, pintados en todos sus aspectos visibles y sensibles). Martinet hizo dos juegos de láminas con este título: una de dos volúmenes en folios, con más de 200 láminas y sin texto, y una de nueve volúmenes en octavo, con 483 láminas y con texto suyo en el que describe a las aves. Ambas ediciones son extremadamente poco comunes. Aquí se muestra una versión incompleta de la edición de folios, que consiste en 174 láminas de ilustraciones, grabadas con aguafuerte y coloreadas a mano con acuarela. Cada lámina tiene un epígrafe con el nombre común de cada ave en francés y texto adicional. El libro se imprimió en un papel fino de algodón azul que suaviza los contrastes y crea un efecto de cielo detrás de las aves. Martinet ha colocado a las aves sobre todo posadas en las ramas de árboles o en las rocas o montículos de hierba, pero varias de las láminas más atractivas incluyen un tratamiento más completo del contexto y el entorno natural de las aves.

17 de agosto de 2011

Georgia

Este naipe que data de comienzos del siglo XIX es parte de un juego de 60 cartas similares, cada una dedicada a una provincia o territorio diferente del Imperio ruso, que en esa época incluía el Gran Ducado de Finlandia, el Zarato de Polonia y la América rusa. Una cara de la carta muestra el atuendo local y el escudo de armas provincial; la otra contiene un mapa. Este naipe representa a Georgia, un antiguo reino que se anexó a Rusia en 1801. Georgia, en las montañas del Cáucaso, limitaba con el Mar Negro y Turquía al oeste, con Persia (hoy Irán) al sur y con el Mar Caspio al este. Tiflis era el centro administrativo. La carta indica que la distancia entre Tiflis y San Petersburgo era de 2625 verstas y de 1905½ verstas entre Tiflis y Moscú. Una versta es una medida de distancia rusa, ya en desuso, equivalente a 1,0668 kilómetros.

24 de agosto de 2011

Togo bajo la bandera alemana

Alemania, rezagada en la competencia entre las potencias europeas por las colonias en África, estableció el protectorado de Togolandia en 1884. Togo, que abarcaba el territorio de la actual Togo y el distrito de la región de Volta de Ghana en África occidental, se describía en los círculos imperiales alemanes como una colonia modelo con autosuficiencia financiera, que se beneficiaba de los puentes, carreteras y ferrocarriles construidos para sostener una industria agrícola a partir de las exportaciones de cacao, café y algodón. Los historiadores posteriores cuestionaron esta caracterización, al señalar que los malos tratos hacia los togoleses eran frecuentes bajo el gobierno alemán. Las autoridades alemanas utilizaron expediciones científicas para ampliar su control al interior de la colonia. Heinrich Klose fue un investigador de Berlín que pasó casi cuatro años en Togo, entre 1894 y 1898, y fue parte de una expedición a las zonas del norte. Togo unter deutscher Flagge (Togo bajo la bandera alemana) es su relato de la estadía y expedición al norte. Si bien el libro contiene valiosa información sobre la geografía, el pueblo y la economía del país, su objetivo también era validar la tesis de colonia modelo y argumentar que el éxito de Togolandia era evidencia de la capacidad de Alemania como potencia imperial. Alemania perdió la colonia en 1914, cuando fue ocupada por las fuerzas francesas y británicas a comienzos de la Primera Guerra Mundial.

Funafuti, o tres meses en una isla de coral: un relato no científico de una expedición científica

Funafuti es un atolón de coral que es parte de Tuvalu, una nación soberana ubicada en el centro-oeste del Océano Pacífico, a mitad de camino entre Hawái y Australia. Este libro es un relato de una expedición científica en 1897 a Funafuti, que en ese momento formaba parte del protectorado británico de las islas Gilbert y Ellice. La autora, Janet William Edgeworth David, esposa del Profesor T. W. E. David de la Universidad de Sydney en Australia, acompañó a su esposo en la expedición. El objetivo de la expedición era realizar perforaciones profundas en los arrecifes de coral para avanzar en el conocimiento científico sobre los arrecifes y sus orígenes, y específicamente poner a prueba las teorías que postuló Charles Darwin en Structure and Distribution of Coral Reefs (Estructura y distribución de los arrecifes de coral) de 1842. El libro de David, subtitulado An Unscientific Account of a Scientific Expedition (Un relato no científico de una expedición científica), contiene varias observaciones irónicas sobre la expedición y sus participantes. Pero además contiene información detallada sobre el atolón y sobre el pueblo de Tuvalu, con capítulos sobre el rey Tupu y su subjefe, el idioma, la ley, el cuidado de los enfermos, los tatuajes, los alimentos y su preparación, la vestimenta y las plantas, y los animales. También se incluyen nueve cuentos e historias tradicionales y los textos de 31 canciones en tuvaluano e inglés.

Informe del Sr. Arthur Mahaffy sobre una visita a las islas Gilbert y Ellice, 1909

Los europeos llegaron por primera vez a las islas Gilbert y Ellice, en el centro-oeste del Océano Pacífico, a comienzos del siglo XIX; éstas se convirtieron en protectorado británico en 1892. Entre enero y marzo de 1909, Arthur Mahaffy (1869-1919), un funcionario de la colonia británica, realizó una visita de inspección al protectorado para revisar las circunstancias económicas y sociales y, en particular, para examinar el sistema de impuestos usado para sostener el gobierno del protectorado. El informe de ocho páginas de Mahaffy (que fue presentado en julio de 1909, en Suva, Fiyi, ante la Oficina del Alto Comisionado para el Pacífico Occidental, y publicado en Londres en 1910) contiene información sobre el sistema de propiedad de la tierra en las islas, los progresivos impuestos a la tierra vigentes, la producción de copra y cocos, y las tendencias sociales, económicas y demográficas. Mahaffy llegó a la conclusión de que las condiciones en la isla eran en general favorables, un hallazgo que parece contradictorio dada la disminución de la población autóctona que observó como «muy notoria en casi todas las islas del grupo» y que atribuyó a las enfermedades importadas, la tasa de natalidad descendente y otras causas varias. El protectorado se convirtió en una colonia de la corona británica en 1916. En 1979 se dividió para formar los países independientes de Tuvalu (antes, las islas Ellice) y Kiribati (antes, las islas Gilbert).