Explotación minera de nitrato, Chile

Descripción

Esta fotografía de la explotación minera de nitrato de sodio en Chile en la primera parte del siglo XX pertenece a la Colección Frank y Frances Carpenter de la Biblioteca del Congreso. Frank G. Carpenter (1855-1924) fue un escritor estadounidense de libros sobre viajes y geografía del mundo, cuyas obras contribuyeron a popularizar en los Estados Unidos la geografía y la antropología cultural durante los primeros años del siglo XX. La colección, que consta de fotografías que Carpenter y su hija Frances (1890-1972) tomaron y recopilaron para ilustrar sus escritos, incluye alrededor de 16 800 fotografías y 7000 negativos en vidrio y película. El nitrato sódico, más conocido como nitrato de sodio (NaNO3), es una sal que se utiliza como fertilizante y como materia prima en la fabricación de la pólvora. Chile comenzó a exportar nitrato de sodio a Europa en la década de 1820. De acuerdo con El libro de lectura sobre geografía de Carpenter, América del Sur (1899), el nitrato de sodio encontrado en el desierto era tan valioso que se levantaron ciudades «en esta costa árida, habitada por quienes extraían nitrato de sodio y lo preparaban para la venta». El proceso de extracción, según lo describe Carpenter, era el siguiente: «Para extraer el nitrato de la roca se hace un agujero de, más o menos, 30 centímetros de ancho que atraviesa la arena, la sal de roca y la capa de nitrato, hasta alcanzar la superficie blanda que está por debajo. Luego, un niño pequeño baja por el agujero y cava un hueco en la tierra que se encuentra debajo de la capa de nitrato, lo llena de pólvora e inserta una mecha que llega hasta la parte superior. A continuación, se saca al niño y se enciende la mecha. Hay una fuerte explosión. Una nube de humo amarillo y polvo se eleva, y gran parte del área que la rodea se rompe en pedazos y en ese momento se procede a excavar la roca de nitrato con picos y palancas».

Última actualización: 11 de mayo de 2015