De l'Esprit des lois

Description

Publiée en 1748, condamnée par l'Église catholique en 1751, l'œuvre maîtresse de Montesquieu, De l'Esprit des lois, marque le tournant capital du siècle des Lumières en Europe. Elle annonce cette appréhension neuve et critique des connaissances acquises que consacreront bientôt l'Histoire naturelle de Buffon et l'Encyclopédie de Diderot et d’Alembert. La profondeur de l'analyse et l'habileté de la présentation assurèrent au travail de Montesquieu une influence considérable sur la pensée politique des XVIIIe et XIXe siècles. L'ouvrage est divisé en XXXI livres subdivisés en courts chapitres, d'un style net et incisif, avec des passages analytiques parsemés d’anecdotes et de faits historiques. Montesquieu y substitue à la classification traditionnelle purement politique des lois une conception plus large et plus concrète, fondée sur une typologie des ordres politiques (despotique, monarchique et républicain). Il associe les principes du gouvernement et les constitutions des pays aux causes physiques, morales, économiques ou géographiques, déterminantes pour la formation et l'évolution des lois. Est présenté ici le manuscrit incomplet de l'avant-dernier état du texte avant publication, de la main de divers secrétaires, avec notes et passages autographes de la main de Montesquieu. Le découpage des chapitres diffère sensiblement de l'édition originale. Le manuscrit comprend également de nombreuses pages d'une dizaine d'écritures de Montesquieu différentes, dues aux secrétaires auxquels l'écrivain recourait lors de ses fréquentes périodes de cécité presque totale.

Dernière mise à jour : 8 novembre 2011